关于美国国债的一点事

什么是美国国债?这个市场有多大?

我们所说的“美国国债”,又称“美国财政部债券”或“美国国库券”,泛指美国联邦政府以其自身信用作为担保,由财政部面向市场发行的债券,主要分为短期债(T-Bills)、中期债(T-Notes)、长期债(T-Bonds)和通胀保值债券(TIPS)四类。

* 短期债(T-Bills)的期限最长不超过1年。发行时投资者按照票面折扣购买,该债券没有利息。

* 中期债(T-Notes)的期限为2年、3年、5年、7年或10年。财政部每6个月支付一次利息。

* 长期债(T-Bonds)的期限为30年。财政部同样每6个月支付一次利息。

* 通胀保值债券(TIPS)又称为零息债券,分为5年期、10年期与30年期。财政部每6个月支付一次利息,利率挂钩核心CPI。

美国财政部发债的目的是融资,以供政府日常开销或支付国防、教育、社保等费用。绝大多数债券可在二级市场流转交易。

 

美国国债市场是全球规模最大、流动性最高的市场。美国当前国债总额为14.3万亿美元,其中9.7万亿为公共债券,可在二级市场流通;4.6万亿为各政府部门所持有(如社保管理局SSA,卫生及公共服务部HHS等,这些债券绝大部分不能在二级市场交易)。

美国国债的发行方式是怎样的?

对于可在二级市场流通的国债,财政部主要通过向投资者拍卖的形式发行。每年的二月、五月、八月和十一月,美国财政部都会公布非正式的国债发行计划表,计划表中的发行日期一般不会再改动,不过确切发行国债时间还是在发行前7~10天才正式公布,包括发行数量和期限等细节。美国国债发行没有承销团制度,每一期国债的发行投标时,全美国的投资者——不论是华尔街的大型公司还是偏远小镇的普通百姓——都有同样的权利参与投标。

美国国债市场的安全性如何?

鉴于美国作为超级大国的特殊地位,以及美元是国际储备货币,传统观念认为美国国债市场是全世界最安全的债券市场。国际三大评级机构标普、穆迪和惠誉均给予美国国债AAA的顶级评级。

但是,由于近年来美国国债规模上升的速度过快,很多业内人士对美国的偿债能力表示怀疑。事实上,美国一直在用“拆东墙补西墙”的方式“还债”,即在旧债即将到期时,发售新债来归还旧债的本金和利息。某些经济学家将其归结为“庞氏骗局”,即当某天不再有新的投资者“入场”时,必然会发生债务违约,美国国债市场的坍塌其实只是时间问题。

如图所示,美国在1980年时,国债总额仅有1万亿美元;而现在却超过了14万亿。自奥巴马上任后的两年里,国债以每年2万亿的惊人速度增长。

图1 美国国债总额

美国国债的持有者是谁?

在9.7万亿美元的公共债券中,最大的国债持有者是美联储,目前持有规模超过1.6万亿美元。其次是外国央行,截至2011年5月,持有美国国债规模共计4.5万亿美元。其中第一名是中国,共持有1.16万亿美元的美国国债,仅次于美联储;排在第二和第三的是日本和英国,分别持有9124亿与3465亿。其余的公共债券为各私有金融机构与美国民众所持有。

美国国债上限是什么?

国债上限,又称“国债余额上限”,是美国国会确定的联邦政府总债务的最高限额。其目的是限制联邦债务的扩大,并控制联邦政府支出。如果联邦政府债务总额接近法定的上限,美国财政部必须采取非寻常措施来满足承担的义务。债务上限也确定了国会和政府承担财政义务,使政府在赤字条件下借入资金。同时,债务上限也表达了节俭的理念和管理政府财政的经济考量。

然而这一上限并未发挥实际作用。每当美国政府即将触及法定债务上限之时,国会都会调高这一上限。自1962年以来,美国国债上限一共提高过76次,国债上限占GDP的比重也不断上升,尤其是金融危机爆发以来的最近几年。2008年至2010年,美国国债上限分别为10.61万亿美元、12.10万亿美元和14.29万亿美元,分别占GDP的比重为70%、84.1%和92.1%。

如果国会不提高上限,后果如何?

虽然两党围绕债务上限的谈判从目前来看似乎陷入僵局,但在8月2日(国会调整债务上限的最后期限)前仍然无法达成协议的概率其实很低。原因有二。第一、两党围绕这一问题争论不休,其实际目的无非是借这一事件攻击政治对手,试图把违约的责任推给对方,令其在2012年大选中处于不利地位。谈判最后在谁手里陷入僵局,那么谁就有可能成为众矢之的。随着8月2日的“大限”逐渐临近,众议院议长、共和党领袖贝纳的处境颇为不妙,若他最终拒绝让步,那么美债一旦违约,无异于“保送”奥巴马连任;反之若这枚“炸弹”最终在民主党手中引爆,那么共和党明年的日子就会好过得多。因此,强硬的一方极有可能在最后关头让步,否则被“刁难”的对象就会变成自己。第二、美债违约的破坏性,远远超过2008年9月由雷曼倒闭所引起的全球金融危机。此事一旦发生,那么美债评级会被即刻下调,投资者将恐慌性抛售美国国债,导致美债收益率急剧走高。大量持有美债的金融机构,其资产负债表会被严重破坏。届时无论是美国联邦政府,还是各大金融机构的融资成本将大幅攀升,这对高度负债的美国来说,都是“不可承受之重”。

但是,如果小概率事件最后真得发生,即国债上限没有上调,那么美国国债市场这一“庞氏骗局”将提前破灭,所有持有美国国债的投资者将遭受惨重损失,包括中国、日本等美债占外汇储备比例很高的国家,以及各大金融机构和美国个人投资者。在支出受限的情况下,美国可能会优先顾及社保、国防和教育,其次是国内债权人的利益,而国外债权人利益很可能放在最后,如暂停支付利息或强制性债务展期,因为这部分投资者没有投票权,不会影响2012年大选。

美国国债的“庞氏骗局”破灭之后,会发生什么?

美国国债市场是彻头彻尾的“庞氏投机”市场。目前十年期财政部债券的收益率仅有3%,而美国现在的CPI已高达3.5%。很难想象投资者持有国债的目的仅仅是为了收取利息。国债市场的绝大部分参与者均为投机者,即并不在意收益率,只是为了伺机以更高的价格卖出。他们最为期待的是当美联储推行第三轮量化宽松政策时把手里的烫手山芋以更高的价格抛给美联储这个最大买家。当然,任何庞氏骗局最终都会破灭。对美国国债市场,“破灭”即违约。违约只可能有两种方式:

第一、直接宣布无法按期偿还国债。美国财政部8月4日就会有一笔900亿美元的债券到期,若国债上限届时没能上调,那么美国便只能像希腊那样实施“选择性违约”。例如不得不进行债务展期,或推迟向债权人支付利息。这种方式必然会导致美国国债评级被下调,例如从目前的最高评级AAA下调至AA+。这会在金融市场上引发连锁反应。美国国债向来被视为最安全的资产,若美国国债的评级被下调至AA+,那么原先评级本来就为AA+的其他地方债、机构债,评级势必会进一步下调,如降至AA-。评级的全面下调会使各金融机构资产负债表被破坏,抵押品价格下降,融资成本上升。值得一提的是,由于多数债务按美元结算,债务的清偿压力反而有可能使美元在短期内走强,让市场出现暂时性的通货紧缩,其严重程度远超2008年金融海啸。不过从长期来看,若一个国家的主权债券遭受摒弃,主权货币也会走弱。

鉴于直接违约的短期代价过大,美国政府采用这种方式让“庞氏骗局”破灭的概率其实很小。

第二、不断调高债务上限。新发行的债券如果没有买家,就让美联储照单全收。美联储购买国债的方式只能是印钞票,即不断用通货膨胀的方法稀释债务。在这种状况下,债权人虽然可以拿到美元,但美元的购买力却不断下降。目前,美元兑各主要货币对的汇率显著下跌。澳元、纽元屡创新高;兑避险货币瑞郎的汇率仅2010~2011一年来就下跌了34%。债权人不可能坐视自己的财富缩水,当到达某个时点后,他们就会争相把手里的国债抛给美联储。而美联储越是印钞票接手这些国债,债权人对美元和美债的信心就越低,这会形成一个恶性循环,最终的结果就是美联储成为国债市场的唯一买家。全球将会发生美元恶性通货膨胀,国际所有按美元计价的商品,如黄金、原油、铜、铁矿石,价格会上升至难以想象的高度。人们会争相摒弃美元,用其他货币进行国际贸易结算。美元的国际储备货币地位很可能就此丧失。

第二种情况虽然会让美国“苟延残喘”一时,但“清算”来临时后果其实更加严重。美国政界向来只重视短期利益,尤其是在选年之前。因此从长远来看,出现第二种情况的可能性非常高。

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